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¿Qué es el colesterol?

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Todo el mundo ha oido hablar del colesterol malo y del colesterol bueno... pero ¿qué es el colesterol?

El colesterol es una sustancia grasa presente en la sangre de los seres humanos y también en la superficie exterior de las células (membrana) del cuerpo de los animales. El colesterol que tenemos en nuestra sangre viene de dos fuentes:
- producción del hígado
- alimentación: carne, pescado, productos lácteos...

cholesterol

Tras cada comida, el colesterol es absorbido por los intestinos, pasa a la sangre y entonces es almacenado dentro de una cubierta de proteína. Estas proteínas son después eliminadas por el hígado.

Cuando vas al médico, te aconseja mantener el colesterol malo en sangre bajo y el colesterol bueno alto. Bien. ¿Pero qué significa esto?

# El colesterol malo o lipoproteína de baja densidad-LDL: Estas proteínas depositan colesterol en las paredes arteriales, provocando la formación de una placa dura. Con el tiempo, esta placa da lugar al estrechamiento de las arterias en un proceso llamado ateroesclerosis. Debido a ello, las arterias pueden llegar a bloquearse, de modo que las LDL se asocian con un alto riesgo de enfermedades de corazón.

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Cuando el hígado tiene muchos receptores LDL, ayuda a eliminar más rápidamente el colesterol LDL de la sangre, contribuyendo a mantener bajos los niveles de colesterol malo. El número de receptores LDL tiene un componente hereditario pero también depende de la alimentación. Por ejemplo, la gente con hipercolesterolemia familiar tiene de nacimiento un bajo número de receptores LDL, de modo que habitualmente tienen altos los niveles de colesterol malo. Además, el colesterol malo puede aumentar con dietas ricas en grasas saturadas (ciertos aceites vegetales y productos derivados principalmente de la carne y productos lácteos).

# El colesterol bueno o lipoproteína de alta densidad-HDL: estas partículas extraen colesterol de las paredes arteriales y las eliminan a través del hígado. Por ello, previenen la arterioesclerosis.

El estilo de vida influye en los niveles de HDL. Así, estos niveles son bajos en fumadores, gente que come muchos dulces y también en aquéllos con sobrepeso y vida sedentaria. Por otra parte, el estrógeno aumenta dichos niveles, de modo que generalmente las mujeres tienen niveles de colesterol bueno más altos que los hombres.

 

Silvia Martínez

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