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Carburantes diesel y el futuro

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Hablemos ahora sobre los carburantes diesel. Hay dos tipos principales de diesel, dependiendo de su origen:

- Petrodiesel: una mezcla de hidrocarburos obtenida mediante destilación fraccionada del crudo de petróleo entre 250ºC y 350ºC. El diesel es generalmente más simple de refinar que la gasolina y el coste suele ser menor. Contiene aproximadamente 18% más de energía por unidad de volumen que la gasolina, lo cual, junto con la mayor eficacia de los motores diesel, contribuye a un ahorro de combustible. Sin embargo, el carburante diesel contiene cantidades altas de compuestos minerales y de azufre. Actualmente se está tratando de reducir la cantidad de azufre presente para obtener un diesel menos contaminante del medio ambiente.

- Biodiesel: carburante hecho a partir de fuentes naturales renovables, tales como aceites vegetales nuevos y usados, y grasas animales (que son hidrocarburos), o incluso algas. Comúnmente se emplea aceite de soja, aunque también puede prepararse a partir de aceite de semillas de mostaza o aceite vegetal residual (tal como el de las freidoras de los restaurantes). Esos hidrocarburos se filtran y se mezclan con un alcohol, tal como metanol, y un catalizador (hidróxido sódico o potásico), produciéndose una reacción química cuyo productos principales son el biodiesel y glicerol. No es inflamable ni explosivo ni tóxico, además es biodegradable y puede emplearse también como aditivo para el diesel de petróleo.

El biodiesel es uno de los posibles candidatos para sustituir a los carburantes fósiles como fuente primaria de energía de transporte mundial, dado que es un combustible RENOVABLE que puede sustituir al petrodiesel en los motores actuales y puede ser transportado y vendido empleado la infraestructura actual. Cada vez hay más estaciones de combustible que acercan el diesel al consumidor, y un número creciente de grandes fletas de transporte que emplean cierta proporción de biodiesel en su combustible. Pero actualmente el biodiesel es más caro de producir que el petrodiesel, lo cual parece ser el factor más importante que evita su uso más extendido. Además, la producción actual de aceite vegetal y grasa animal no es suficiente por el momento para sustituir al petrodiesel.

El equivalente en diesel al índice de octanos de la gasolina es el índice de cetanos. El índice de cetanos (generalmente de 40 a 55 en los motores de velocidad media o alta) indica la facilidad con que el combustible se enciende y la rapidez con la que se quema. El índice se obtiene midiendo el intervalo de tiempo entre la inyección y la ignición del combustible. Cuanto más alto es el índice de cetanos, el combustible se enciende con mayor facilidad.

 

                                Silvia Martínez

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